Hoelang ben je al fotograaf?

Ik begon met fotograferen toen ik 12 was. Omdat ik ben opgegroeid in de Vogezen, in Noordoost-Frankrijk, was ik altijd omringd door de natuur en werd het bos mijn speelplaats. Mijn vader gaf me dat jaar mijn eerste camera, een Nikon F2, waarmee, achteraf gezien, mijn carrière in de fotografie begon. Ik ben het merk altijd trouw gebleven en gebruik al 28 jaar Nikon-producten. 

Ik herinner me nog precies de eerste foto die ik maakte. Dit veranderde mijn leven. Terwijl ik het bos in de buurt van mijn huis verkende, zag ik een hertje. Ik voelde een golf van opwinding door me heen gaan omdat ik zo'n prachtig dier in zijn natuurlijke omgeving kon fotograferen en ik vind het nog steeds opwindend.

Nadat ik me een aantal jaren in de fotografie had verdiept, besloot ik vroegtijdig van school te gaan om mijn passie voor fotografie te volgen. In die jaren reisde ik veel en had ik verschillende baantjes om te kunnen sparen voor de NIKKOR-objectieven die ik zo graag wilde hebben. In 1999, toen ik 23 was, had ik het geluk dat ik een beurs kreeg voor een reis van drie maanden naar het eiland Hokkaido in Japan. Het was mijn eerste fotoshoot als professioneel fotograaf. Het jaar erop kreeg ik mijn eerste baan als fotojournalist en vanaf toen ging mijn fotocarrière bergopwaarts.

Waar ben je het meest trots op?

Ik ben het meest trots op mijn werk uit 2013, toen ik poolwolven fotografeerde in het noordelijke Nunavut, een afgelegen deel van Canada. Ik heb er altijd van gedroomd deze schuwe wolven, die leven op de Canadese Arctische Eilanden, tegen te komen. Het was mijn droom een wolf te fotograferen die nog nooit een mens had gezien. Ik maakte de korte reis naar Ellesmere-eiland en kon ze in hun natuurlijke omgeving fotograferen.

Dit was allesbehalve een makkelijke reis, aangezien werken in zulke omstandigheden allerlei uitdagingen met zich meebrengt. Ik wilde alleen werken omdat een groot team de dieren zou verstoren. Sommige dagen waren moeilijk en ik moest veel apparatuur meeslepen, maar het was de moeite waard door de duizenden foto's die ik heb gemaakt. Vreemd genoeg voelde ik me erg op mijn gemak bij de wolven. Het voelde bijna alsof we een band hadden. Mijn belangrijkste doel is te proberen de kloof tussen mens en natuur te verkleinen. Het voelde alsof ik dat heb bereikt tijdens mijn reis naar Canada.

Wat motiveert je als fotograaf?

Ik word gedreven door nieuwsgierigheid, door een verlangen naar avontuur en het najagen van mijn kinderdromen om mijn favoriete wilde dieren tegen te komen.

Waarom houd je van natuurfotografie?

Ik ben altijd al geïnteresseerd geweest in wilde dieren. Het heeft iets magisch om dieren vast te leggen in hun natuurlijke omgeving, vooral als ze niet weten dat je er bent. Als professioneel natuurfotograaf kan ik over de hele wereld reizen, nieuwe mensen ontmoeten en schitterende dieren tegenkomen.

Aan welke professionele uitdagingen heb je in het verleden het hoofd moeten bieden?

Al op jonge leeftijd wist ik dat ik fotograaf wilde worden. Maar je kan niet van de ene op de andere dag professioneel fotograaf worden. Je moet eerst veel hindernissen overwinnen. Om te beginnen heb je de juiste apparatuur nodig en dat kan veel geld kosten. Ik werkte hard om mijn eerste professionele camera te kunnen betalen en vaak duurt het langer dan je hoopt om genoeg te sparen. Het is een worsteling voor alle beginnende fotografen en het kan erg frustrerend zijn wanneer het einddoel zo ver weg lijkt te liggen. Mijn advies is te blijven volhouden. Als je een echte passie voor iets hebt, kun je het zelf werkelijkheid maken.

Aan welke fotoprojecten heb je gewerkt en wat was je favoriete project?

Tijdens mijn eerste project op Hokkaido fotografeerde ik zwanen en kraanvogels in het Japanse winterlandschap. Het was prachtig. Ik had een heel klein budget, maar grote ideeën en ik was vastbesloten om de best mogelijke opnamen te maken. Ik was gefascineerd door het landschap en de wilde dieren en ik was er graag langer gebleven. Dit project was de eerste stap in mijn professionele carrière als natuurfotograaf, dus dat blijft me altijd bij.

Wie of wat inspireert je?

Mijn vader, ook een fotograaf, is mijn inspiratie. Hij heeft me geholpen mijn carrière te ontwikkelen en vorm te geven. Toen ik jong was, brachten mijn vader en ik veel tijd door in het bos. Hij leerde me alles over de verschillende soorten dieren die er leefden en bracht me een diep respect voor de natuur bij. Dit respect wordt alleen maar groter naarmate ik ouder word. Mijn vader leerde me om de dieren die ik fotografeer te leren kennen, om hun gewoonten en persoonlijkheden te leren. Zo maak je de best mogelijk foto's zonder de dieren te storen. 

Wat is je favoriete Nikon-camera en waarom?

De Nikon D5 is fantastisch voor natuurfotografie. Deze camera heeft een hogere beeldsnelheid dan vorige modellen, een fantastisch ISO-bereik en een stille ontspanstand, die onmisbaar is wanneer je wilde dieren in hun natuurlijke habitat fotografeert. Ik gebruik ook graag teleobjectieven. De NIKKOR 600mm f/4E FL ED VR en NIKKOR 800mm f/5.6E FL ED VR hebben een fantastisch bereik, zodat je hiermee gedetailleerde foto's van dieren kunt maken zonder ze te storen.

Welke producten zul je de komende maanden het meest gebruiken?

Ik zal vooral de Nikon D5 en de Nikon D500 gebruiken. Ik wil graag werken met de Nikon D500 vanwege de lichte body, de stille ontspanstand en de mogelijkheden voor 4K-video.

Ik wil ook graag mijn NIKKOR-objectief van 800 mm gebruiken tijdens mijn aanstaande reis naar Tibet, waar ik op zoek ga naar de sneeuwluipaard. Dit dier staat bekend om zijn schuwheid en komt alleen in afgelegen gebieden voor.

Wat vind je van je nieuwe rol als Nikon-ambassadeur voor Europa?

Ik ben erg blij en vereerd dat ik een van de Nikon-ambassadeurs voor Europa mag zijn. Ik hoop dat ik, via mijn beelden, de schoonheid van de natuur en de wilde dieren kan delen met mensen die dit misschien nog niet zo op waarde weten te schatten. Ik heb altijd een sterke band gehad met Nikon, al vanaf mijn eerste camera. Dit is voor mij een mooie gelegenheid om deze band te verstevigen en mijn relatie met Nikon-teams over de hele wereld te versterken.

Wat is je advies voor beginnende natuurfotografen?

Het is allesbehalve makkelijk om professioneel fotograaf te worden. Als je de volgende stap wilt zetten, is het belangrijk dat je niet opgeeft. Als je het echt wilt, zul je het bereiken. Als het gaat om natuurfotografie, is het belangrijk dat je enthousiast en geduldig bent. De natuur is onvoorspelbaar en je moet erop voorbereid zijn dat de dingen niet altijd gaan zoals je had gepland. Het belangrijkste is echter dat je respectvol moet zijn: leer de dieren, hun gedrag en hun gewoonten kennen en let erop dat je ze echt nooit stoort.